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【专访意法半导体】物联网还要三、五年才成熟,半导体大厂先行卡位

【专访意法半导体】物联网还要三、五年才成熟,半导体大厂先行卡位

在科技领域中,物联网绝对是今年最值得关注的焦点,看 CES 2015 展场上满满的物联网产品就可略知一二,从手錶、汽车、床、皮带,甚至到鞋垫,原先死板板、冷冰冰的硬体配件,顿时都可以连上网路,与你每天的生活互动。而在物联网发展中,多数人只看到终端消费性产品,但其实产品里头的关键零组件,或许才是让物联网得以成型的关键。

《TechNews》专访意法半导体大中华暨南亚区类比、微机电与感测元件类比技术行销专案经理李烱毅,探讨关键零组件在物联网中扮演的角色,以及身为关键零组件供应者的意法半导体,在物联网领域的着力点。

物联网关键零组件:控制器、感测器、无线传输

先要知道的是,物联网的概念是「『物』能自动对电脑通讯,物件本身也能彼此互通,而且物件要以人类利益为服务要件。」(欧盟CASAGRAS专案计画定义 )目前常见的物联网应用领域包括健康照护、安全防灾、交通物流、物品监控追蹤、节能永续等。

要能完成这些任务,物联网从硬体到系统再到应用,须要一个极其複杂的架构,但若单就硬体来看,李烱毅将它分为控制器、感测器、无线传输三个组件。

控制器是物联网装置的核心,就像大脑一般,处理运算与下指令等工作;感测器是物联网装置取得环境资讯的关键,要做的是把物理世界的变化转成电子讯号,而根据物联网装置不同的功能或应用,需要不同的感测器;无线传输则是赋予装置通讯、联网的功能。

【专访意法半导体】物联网还要三、五年才成熟,半导体大厂先行卡位ST 的开发板,从左至右为 Bluetooth  Low Energy 扩张板、MEMS 感测器扩张板、STM32 Nucleo 开发板。统一零件标準,降低开发者进入门槛

意法半导体就是这些零组件的设计、生产、供应者,甚至为了方便早期开发者能够把意法半导体的零组件整合进现有产品,或是将创新的想法做出来,意法半导体还做了 STM32 Nucleo 开发板,且将各部门生产的零件都开发成标準规格的延伸版,并提供相关的底层软体。

李烱毅提到,更早之前,意法半导体每个产品部门都是关门做自己的产品,做的测试板(Demo Board)规格不统一,无法相容,因此有使用者抱怨:「要用意法半导体的东西,还得自己花很多力气做相容性的整合」。于是意法半导体思考採用开放式的平台,统一各个板子的介面规格。

现在 STM32 Nucleo 开发板配备标準化互连元件,包括 ST Morpho 扩展排针和 Arduino Uno Revision 3 连接口,也就是说除了可以串接意法半导体自己的感测器测试板、蓝牙测试板等多种扩充板,它还可以串接目前当红的开源硬体 Arduino 扩充板。在串接一块又一块扩充板后,就能实现多种功能。

意法半导体生产的零组件虽多,但它仍选择採用开源规格,而非自成一套,李烱毅解释,「我认为要用Open Source才make sense。」採用开源,可以让开发者在网路上找到很多可以用的资源,以及别人设计的经验,如此一来,硬体或是对部分设计环节不熟悉的开发者就能很快做出他想像中的产品;但如果光靠意法半导体一家公司推动、回答众多使用者的问题,在李烱毅看来,只能做到一定限度。

当物联网已成为趋势,积极成为加入战场就是每间公司不可错失的一着棋。为了将自家零组件部建到各个产品之中,意法半导体甚至透过举办比赛,如 STM32 物联网设计竞赛、iNEMO校园设计竞赛,以及赞助穿戴式技术创新世界盃等方式,让开发者和设备厂商开始以意法半导体的零组件和技术,作为开发时的解决方案,同时藉由这类激发创造力的比赛,推进物联网装置的发展进程。

不只收大单,意法半导体也是新创公司的伙伴

根据研究机构 IC Insight 所做的调查,意法半导体为「2014年前10大半导体供应商」。儘管规模大,但意法半导体不是只接大单,新创公司更是他们重视的合作对象,甚至说,李烱毅在意法半导体台湾的任务,有很重要的一部分就是协助台湾那些小规模的公司以及新创公司。

原因无它,因为这些新创公司很有可能是站上物联网浪潮的角色,而意法半导体需要他们。

意法半导体能够给这些新创公司的协助,包含建议他们选择适合的硬体,以及分享软体开发的经验,举例来说,光是感测器就有很多不同规格可以选择,而意法半导体能依据过去经验提供新创公司建议,缩短他们开发、试错的时间。

而对于新创公司来说,与意法半导体合作的关键就在于有没有自己的 know-how 或是创新的想法。李烱毅说,如果有,那幺就算只有在软体方面比较强,硬体部分是缺乏的,意法半导也能恰好与他们配合得很好,甚至当产品有进入市场的潜力时,还能与意法半导体共同推出解决方案,再由意法半导体将这个方案推销给其他客户。

像是现在旗舰智慧型手机普遍搭载的感测器中枢(Sensor Hub),一个将感测器截取、运算资料的功能从主处理器中独立出来处理,以节省电力同时提升效能的微控制器,起初也是由新创公司提出的概念,并与意法半导体合作开发出相关解决方案,接着意法半导体推荐给微软、Intel 在电脑中使用,随后也推广到手机。

意法半导体看物联网:还要 3、5 年才会成熟【专访意法半导体】物联网还要三、五年才成熟,半导体大厂先行卡位

意法半导体大中华暨南亚区类比、微机电与感测元件类比技术行销专案经理李烱毅认为,物联网还要 3 至 5 年才会成熟。

既然意法半导体已经开始布局物联网市场,想必他们对于物联网成熟的时机点也有一番见解。

李烱毅解读 ,物联网还需要 3 至 5 年的时间才会慢慢成熟,而成熟的关键在于有代表性的厂商做出很多人使用的产品,并订出一个标準。目前物联网产品的开发只能用「非常发散」来形容,不过像小米科技与传统家电厂商美的集团合作,开发智慧家电物联网产品,形成一个较大的联盟,就是物联网竞争者逐渐聚合的迹象,未来这种案例会愈来愈多。

但无论物联网成熟与否,关键零组件永远佔据一席之地,而若真等到成熟时,大概也是这些早期布局的关键零组件供应商收穫时了。

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